Google+
DARK SUN Распространенные заблуждения ZOMBIE Макс фон Сюдов
Рассказы читателей: Долина

Долина

Пение. Протяжная трель многих десятков ночных голосов сливалась в единую гармоничную мелодию. Услышав сию песню, любой пришелец из цивилизованного мира, чья нога еще ни разу не ступала в этих местах, мог бы назвать ее прекрасной, но исполнявшие ее болотные хайода из племени йонои не задумывались о таких понятиях. Они просто пели, как и их предки многие поколения назад, и песня эта была частью священного ритуала — ритуала нарекания. Но для одного из хайода сегодняшний вечер был очень важен, ибо имя получал его новорожденный сын.

И вот вождь племени вскинул руки к полной луне и пение смолкло в один миг. Настала самая важная часть ритуала — момент тишины, когда никто, кроме вождя, не имел права издать и звука. Глава племени указал жезлом на жену Линча, Шиви, приказывая ей выйти вперед, та поднялась и с сыном на руках проследовала к центру возвышения, на котором стоял вождь. Он осторожно принял из ее зеленых лапок младенца и поднял его над головой.

— Минч! — провозгласил вождь, и голоса всех хайода вновь слились в единую песню радости.

Минч рос, как и все дети: играл, лазил по деревьям, развлекался, охотясь на гизок вместе со своими сверстниками, и ничто не предвещало беды. Но однажды, когда ему исполнилось 10 коларов, он с другой молодежью отошел слишком далеко от поселения вглубь джунглей, где подверглись нападению хищного хрога. Народ хайода жил на болотах не спроста. Маленькие размеры их тел позволяли безопасно перемещаться по болотной трясине и не тонуть, что давало надежную защиту от крупных хищников, водившихся на твердой земле. Но для добычи пропитания хайода часто приходилось покидать безопасный дом и совершать рейды в джунгли для сбора плодов и охоты. Хищники не рисковали нападать на крупные группы, ибо острые копья и жгучий отвар в массовом количестве сулили болезненные раны. Да и не было гарантии, что юрких хайода удастся поймать — они прекрасно умели лазать по деревьям, в то время как многие хищники на это были неспособны. Каждый хайода с детства знал: дерево — самое надежное убежище в подобной ситуации.

Но в этот раз Халич, один из друзей Минча, не успел. Он споткнулся, повредив ногу, и хрог настиг его. Всем оставалось лишь сидеть на ветках и наблюдать, как гибнет их товарищ, но только не Минчу. Он даже понять не успел, что на него нашло, когда со своим копьем спрыгнул прямо на шею хрогу, он даже не задумывался о последствиях, а просто делал то, что считал нужным, ибо очень хотел спасти друга. Но что мог сделать один маленький неопытный зверек против громадного хищника? Хрог на мгновение забыл о своей жертве, мотнул головой, сбросив его на землю, и приготовился растерзать наглеца. Минч в испуге закрыл глаза, готовясь к смерти, и вдруг произошло нечто странное: вслепую он увидел себя, словно со стороны и понял, что хрог готовится схватить его зубами, и тогда хайода махнул воображаемой рукой, пытаясь отбиться от врага, и в тот же миг видение исчезло. Но нападения не последовало — только глухой удар и скуление зверя услышал он. Минч открыл глаза и увидел, что хрог мертв, а рядом с его головой лежит окровавленный камень, разбивший ее. Лишь потом друзья рассказали ему, что в панике он протянул руку к камню, и случилось чудо: валун поднялся в воздух и обрушился на голову хрога.

Не только друзья, но и он сам не мог поверить в случившиеся. Но игнорировать этого тоже было нельзя, потому о подвиге Минча вскоре стало известно всей деревне. Но не слава и почет ожидали его впереди, а страх и отверженность. Никто никогда за многие поколения не творил ничего подобного, потому все йонои стали бояться Минча и сторонились его. Все чаще до его ушей доносились неодобрительные разговоры о его родителях и их сыне-колдуне, все реже йонои общались с его семьей, все реже приглашали и приходили в гости. И всякий раз, когда Минч проходил мимо, его провожали взглядами полными недоверия и презрения. И когда настал черед молодых хайода вступать в брак, Минч остался единственным, кому не нашлось невесты. Через колар это повторилось, и на следующий тоже. Однако Минч не отчаивался, ибо родители и самые верные друзья не отворачивались от него. Он понимал причину всеобщего страха перед собой, потому и не держал ни на кого обиды.

Но это было еще не самое худшее, что ожидало его в будущем, вскоре Минч начал замечать, что с ним происходит нечто странное: Халич первым заметил, что, несмотря на 6 коларов, прошедших с того дня, Минч по-прежнему оставался полон сил, хотя всех остальных его сверстников здоровье начало подводить. И тогда он осознал, что не стареет и в 16 коларов остается таким же, как и был в 10, а мало кому из йонои удавалось прожить до 30.

А потом случилось самое страшное — в деревню пришел мор, погубивший многих хайода. А дом Минча и его престарелых родителей остался нетронутым болезнью. Начавшая уже было затихать неприязнь, вспыхнула с новой силой — его вновь обвинили в колдовстве и повесили вину за мор. И тогда совет племени решил — Минч должен был покинуть деревню. Родители же не стали перечить воле совета, ибо знали, что большинство не на их стороне. Но была и более важная причина: несмотря на всю свою любовь к сыну, они прекрасно понимали, что здесь у него нет будущего. Ведь недалек был тот час, когда лесные духи придут за ними, и тогда у Минча совсем не останется никого из родни, и он всю оставшуюся жизнь будет обречен на одиночество. Да и сам Минч понимал это, потому уже давно ожидал подобного приговора.

— Я люблю свой дом и свое племя, и всегда был предан ему. Но если йонои решили, что Минчу среди них не место — Минч вас покинет. Лучше быть чужим среди чужих, чем чужим среди своих! — так сказал он на том совете.

Но не знал он лишь одного: куда ему идти, не знал, что ожидает его в дороге, да и зачем ему вообще жить дальше, ибо не видел он смысла продлевать свое существование в этом мире. Все оставшееся до ухода время он сидел и думал над этим, пытаясь найти ответы, но все было тщетно. И тогда на последний день поздно вечером мать позвала его и сказала:

— Минч, ты очень необычный хайода, таких наше племя еще не знало.

— Но почему?! — спросил он. — Даже мудрейшие из мудрейших не смогли понять.

— И не поймут — это моя вина.

И тогда Минч узнал, что в 10 коларов Шиви покинула свое племя в отчаянной попытке найти сказочный цветок жизни, что мог излечить ее больную мать. Но в длинной дороге она сбилась с пути и долго блуждала в джунглях, пытаясь выжить. Но однажды она провалилась в пещеру, где увидела настоящее чудо — заброшенный город древних, неизвестных существ, покрытый туманами молчаливо распростер перед ней свои объятия. И повсюду в стенах, в потолке и на полу было множество ярких кристаллов, испускавших красивый радужный свет, отчего мертвое место казалось ярким и полным жизни. А в самом центре города она нашла и вовсе нечто невообразимое: красивый белый свет вырывался прямо из-под земли, устремляясь к потолку. Зрелище так ее заворожило, что она не удержалась и прикоснулась к нему. Приятная прохлада охватила ее тело, а в голове раздался манящий голос, Шиви сделала шаг вперед и полностью погрузилась в световой поток. Но тут произошло нечто неожиданное: ей стало плохо, голову охватила резкая боль, от неожиданности Шиви закричала во весь голос. И боль внезапно отступила, а почва ушла из-под ног и она ощутила, что больше не находится в своем теле. Шиви, словно дух, парила высоко над лесом и всей планетой, увидела свое племя и мать, и вдруг поняла, что знает дорогу назад. Но затем видения все ускорились, смешиваясь в неразборчивый клубок, а последним, что ей удалось запомнить, стало лицо молодого хайода. Это же лицо предстало перед ней, когда она снова открыла глаза, придя в себя. Это был Линч, ее будущий муж. По его словам, он нашел ее просто лежащей посреди леса, но сама Шиви не помнила, как попала сюда, и куда делся древний город.

Позже она вернулась в родную деревню и, узнав, что ее мать умерла, отправилась с Линчем в племя йонои в качестве его жены. Долгое время она считала, что тот город лишь привиделся ей, но когда ее сын проявил такие способности, поняла, что все было наяву.

— Сын, этот город изменил меня, а значит и тебя, поэтому ты отличаешься от всех. Отправляйся туда, возможно, там ты найдешь ответ, — и поведала ему дорогу, насколько сама помнила. А наутро Минч, получив благословение родителей, покинул деревню и отправился в путь, вперед к неизвестному будущему. Но теперь он уже не страшился его, теперь у него была цель, которой он стремился достичь во что бы то ни стало.

День и ночь шаг за шагом он шел вперед к своей цели, останавливаясь лишь для еды и сна. Местный образ жизни заставлял его постоянно быть начеку, ибо много историй в свое время ему поведали взрослые об охотниках, что, затерявшись в диких джунглях, гибли в пасти хрогов, лурт и других хищников, лишь из-за того, что расслабились и потеряли бдительность. Чаще всего отдыхать доводилось на высоких ветвях деревьев арох, что росли здесь повсеместно. И за все это время Минч не раз и не два подвергался атакам диких зверей, не раз и не два был на волосок от смерти, но вновь и вновь уходил от врагов невредимым, удивляясь своей удаче. Но со временем он начал понимать, что чует опасность, хотя враги крадутся бесшумно. Минч не понимал, как это происходит, но точно всегда знал не только откуда и когда произойдет нападение, но и кто именно это будет. И вот спустя две недели он достиг-таки того самого места, о котором ему поведала мать, но, помимо входа в пещеру он обнаружил там то, чего никак не ожидал. Рядом с отверстием в земле на поляне стоял огромный предмет, с виду он был похож на гигантского жука Тил, но не с округлыми, а с угловатыми формами, стоявшего на земле на маленьких ножках. Жук был абсолютно неподвижен, он словно спал, испуская белый пар из нескольких отверстий на брюхе. Минч недолго постоял в нерешительности, а затем решил приблизиться. Сперва он бросил камень — раздался металлический звон, тогда-то ему и стало ясно, что жук неживой, отбросив страх, Минч подошел и прикоснулся к блестящей поверхности. Так и есть: холодный, твердый и звенит, еще никогда ему не доводилось видеть металл в таком количестве, а большинство хайода даже понятия не имели о существовании подобного материала. Минчу о нем стало известно от матери, подарившей ему металлический нож, полученный в свою очередь от ее матери как семейная реликвия. Лишь немногие могли похвастаться подобными изделиями, потому они ценились особенно высоко.

 Минч понятия не имел, откуда могла взяться эта штука, но то, что она здесь недавно, было ясно сразу. Он осмотрел жука, пытаясь понять, как он попал сюда, но обнаружил следы совсем другого характера. За свою жизнь ему доводилось изучать следы животных, но подобные были перед ним впервые. Огромные, продолговатые, с диковинным узором, две параллельные дорожки таких отпечатков во мхе тянулись прямиком к железному жуку от расщелины в земле, или наоборот — Минч не мог понять. Не видя этих существ, понять, как они двигаются, было невозможно.

Он подошел к расщелине и заглянул внутрь — оттуда повеяло мертвой прохладой, но любопытство Минча уже давно взяло верх над страхом, потому он совсем не испугался и, взяв камень, бросил его вниз. Совсем неглубоко, лианы должно хватить, вбив колышек в землю и привязав ее к нему, он опустился внутрь. Но, вопреки рассказам матери, его встретила кромешная тьма — никаких радужных кристаллов не было и в помине. Минч постоял некоторое время в нерешительности и зашагал вперед. Минч не мог сказать, почему он пошел именно в эту сторону, просто данное направление показалось ему верным, а предчувствию он привык доверять. Но внезапно его нога на что-то натолкнулась, он споткнулся и упал, а, поднявшись, оглянулся. И тогда увидел, что то самое место приняло очертания камня, тускло светившегося синим светом. Минч нащупал рядом другой камень и бросил его в этот и тут же зажмурился от яркой вспышки: все вокруг осветилось, и тут же резонировали сотни других камней повсюду, озаряя весь коридор. Когда же Минч открыл глаза, все вокруг было залито мягким радужным светом, испускаемым множеством кристаллов, точь-в-точь как в рассказах матери. Завороженный увиденным, он напрочь забыл обо всем и несколько минут просто сидел и любовался этим зрелищем, но затем заставил себя оторвать взгляд от сводов пещер и отправился дальше. Теперь дорога была хорошо видна и Минч ускорил шаг, а через пару десятков метров тоннель закончился и хайода вышел в огромный зал, размеры которого поражали всякое воображение. А перед ним, занимая почти все пространство, раскинулся тот самый древний город.

Позабыв про всякую опасность, Минч побежал вперед и, зайдя на его территорию, остановился и стал глазеть по сторонам. Он находился на центральной улице, по обеим сторонам которой тянулись, убегая вдаль, громадные сооружения. Каменные дома, понял он, в некоторых деревнях хайода, что рисковали селиться на прочной земле, встречались хижины, в конструкции которых применялись камни, но полностью каменных домов, да еще и в несколько этажей он не встречал никогда. Хайода просто не умели обрабатывать камень так хорошо, и тем более, возводить многоэтажные сооружения; кто бы ни построил все здесь, это были явно иные существа.

Минч уже долго шел по центральной улице, но не замечал этого, ибо постоянно вертел головой по сторонам, наслаждаясь диковинным видом. Очнулся он, только когда улица закончилась и растеклась в широкую площадь, с разных сторон к которой сходились другие аллеи, а в центре ее возвышался самый огромный дом из всех, что ему доводилось видеть. Подбежав к нему и взобравшись на десяток ступеней в треть его роста, он подошел к большой двери и с удивлением обнаружил, что она открыта. Минч заглянул внутрь и замер от восхищения, осознав, что его путешествие, похоже, подошло к концу. Тот самый столб из девственно-белого света струился из фонтана в центре помещения, устремляясь к потолку. Свет словно звал и манил к себе, и хайода поддался этому зову, без промедления и церемоний нырнув внутрь потока.

Все его тело стало легким, как пушинка, ноги отделились от земли и Минч словно завис в невесомости. Затем он медленно поплыл вверх, но никакой тревоги это у него не вызвало, ибо все мысли, желания и страхи улетучились в один миг, и хайода ощутил безмятежное блаженство и свободу, как физическую, так и духовную. Открыв глаза, он обнаружил себя парящим в небесах над всем миром, его сознание словно безгранично расширилось, а все ощущения невероятно обострились. Ему казалось, он ощущает, как текут потоки жизни во всех живых существах на планете, до него доносились голоса и мысли каждого хайода, он видел, как движется в джунглях каждое животное, чувствовал, как шевелится на ветру каждая травинка и каждый лепесточек. Но затем Минч вспомнил о себе и воротился назад в зал, но не в свое тело, а все тем же расширенным сознанием. Он увидел себя, свободно парящего в потоке света и, сосредоточившись, попытался вернуться в свое тело. Но результат был другим: его тело вдруг начало разбухать и трескаться, словно впитывая в себя что-то. Минч почувствовал острую боль и, поняв, что теряет контроль над происходящим, не на шутку испугался, его вновь понесло вверх, и он понял, что нечто изменилось. Вместо прекрасной зеленой планеты его взору открылось море огня, пожиравшее леса и деревни хайода, услышал крики сородичей, гибнущих там. А над всем этим в черных облаках очертилось чье-то ужасное лицо и злые глаза, от которых веяло такой лютой ненавистью и жестокостью, что неприязнь всех йонои, вместе взятых, по отношению к самому Минчу казалась безмятежной любовью.

Минч закричал от боли и страха и тут же все исчезло — это был словно удар по голове, и неведомая сила одним рывком вернула его в свое тело. Он открыл глаза и увидел, что валяется на полу рядом со столбом света лицом вниз, а вся боль словно улетучилась. Не понимая, что случилось, хайода посмотрел вперед и его взгляд уперся в чей-то огромный сапог. Минч замер, в недоумении уставившись на обувь перед носом, и вдруг осознал, что по форме она точно повторяет контуры следов на поляне наверху.

— В чем дело, учитель? — раздался голос рядом, выводя Минча из оцепенения.

— Кажется, у нас незваный гость, Зоран, — прогремел в ответ грубый, словно рычание хрога, второй голос. В какой-то момент Минчу даже показалось, что это говорит не живое существо, а гром в поднебесье.

— Гость, говорите, — первый голос приблизился, — может, просто зверь из джунглей сюда забрел?

— Звери одежды не носят, Зоран, и обходят эти места десятой дорогой, а этот забрался в самый центр источника.

— Похоже, мы открыли новый разумный вид, — эта фраза прозвучала как насмешка. — И он уже очнулся.

— Вот сейчас и проверим, насколько он разумен. Эй ты, коротышка! Встань!

И хотя Минч не знал их языка, смысл последней фразы понял, как и то, что обращаются именно к нему. Он в нерешительности зашевелился и поднялся.

— Встань, когда к тебе обращается Дарт Вортес! — прошипел тот, кого называли Зораном, и тут же невидимая рука рванула его вверх и отпустила — Минч шлепнулся на спину.

— Осторожнее, Зоран, убить его мы всегда успеем! — рявкнул на него Вортес. — Этот абориген даже не знает основного языка.

— Да, учитель. Позвольте мне исправить это Силой.

Минч снова взлетел в воздух примерно на три своих роста и наконец-то сумел разглядеть этих двоих. Первый, Зоран, был, судя по более гладкой коже и негрубому голосу, намного моложе. Второй, Вортес, был с морщинистым лицом и холодными жестокими глазами, очень похожими на те, что были в страшном видении Минча. На обоих были черные, покрывающие почти все тело плащи с капюшонами.

Внезапно Зоран схватил Минча за голову и мозг хайода пронзила острая боль, словно тысячи иголок разом вонзились в него. Из-за этого он чуть не потерял сознание., но через пару секунд боль прошла и он мягко опустился на пол.

— Ты понимаешь нас? — спросил Вортес и Минч вздрогнул от удивления — он действительно понял вопрос, хоть и не разобрал слов. В ответ он кивнул.

Дарт Вортес начал расспрашивать кто он, откуда и зачем пришел сюда. Минчу скрывать было нечего, и он отвечал честно, будучи точно уверенным, что скрыть правду ему все равно не удастся.

— Все-таки странно, что детекторы не обнаружили на планете никаких следов цивилизации. Видимо, эти существа хорошо прячутся, — прокомментировал Зоран.

— Его сознание чисто, угрозы ни он, ни его народ не представляют, — решил Вортес.

— Значит, он нам больше не нужен. Позвольте мне убить его, учитель, в последнее время я мало тренировался в практике силового ломания костей.

— Твоя жестокость, Дарт Зоран, чрезмерна даже для ситха, учись контролировать ее, кроме того, здесь она неуместна. И разве ты не чувствуешь этого?

— Учитель, неужели вы серьезно? Да, пройдя сквозь источник, его тело получило большой заряд Силы, да, это говорит о врожденной предрасположенности и большом потенциале. Но неужели вы правда думаете, что этот абориген может чему-нибудь научиться? — возмутился Зоран.

— Совпадений не бывает, мой ученик, пора бы тебе уже понять это. Да и кто сказал, что я намерен обучать его путям ситхов?

Зоран удивился.

— Тогда зачем все это, если вы не будете заниматься его обучением?

— Я еще не принял решения: может, буду, а может, и нет — видно будет. Это существо слишком интересный экземпляр, он нам пригодится. И если не как ученик, то хотя бы как объект экспериментов, — и губы Вортеса тронула злобная улыбка.

— Понимаю, учитель, — Зоран также ухмыльнулся.

Холодная дрожь пробрала все тело Минча до самых кончиков пальцев, он понял, что эти зловещие выражения на их лицах не сулят ему ничего хорошего. Но прежде, чем он успел хоть как-то отреагировать, Дарт Вортес поднял руку и в легкие Минча перестал поступать воздух, через пару секунд хайода свалился без сознания.

— А что насчет источника, учитель? — перешел Зоран к более насущному вопросу.

— Нам крупно повезло, что для строительства новой базы, был выбран именно этот регион. Любая другая планета, и мы бы никогда не узнали об этом сокровище, — говорил Вортес, восхищенно глядя на пульсирующие потоки света. — До сих пор легенда о «Долине джедаев» считалась вымыслом, но это открытие доказывает обратное. Здесь огромная область для исследований и экспериментов. Эта энергия без сомнения исходит из сердца самой планеты.

— Да, учитель, когда я был внутри, то тоже чувствовал каждый живой организм этого мира, но разума в этих, — он указал на Минча, — не заметил.

— Забудь о них, на основе этой базы со временем будет создана новая академия, и когда мы полностью овладеем энергией источника, наша сила станет безграничной, — и он снова улыбнулся, предвкушая открывающиеся перспективы.

— Уверен, владыка Дреор будет доволен и щедро наградит нас,  — добавил Зоран.

— Дреор, говоришь? — и смех лорда ситхов эхом раскатился по всему залу. — Тебе еще учиться и учиться, ученик! Ты мыслишь слишком узко. Зарядившись силой этого источника, мы стали гораздо могущественнее любого ситха или джедая. Власти Дреора конец! Теперь я — новый Повелитель Тьмы!

Глаза Зорана расширились от восхищения, он преклонил колени перед учителем и, склонив голову, сказал:

— Да, владыка, и мы уничтожим всякого, кто станет на нашем пути!

*                      *                      *

Вот уже 170 лет в самом центре Вечного леса возвышались величественные стены академии ситхов, вот уже 40 лет, используя силу планеты Далин, ситхи серьезно теснили войска Республики и ордена джедаев. И всё это время ими руководил Вортес Безжалостный — основатель академии и самый жестокий из всех Темных Лордов за всю историю ордена.

Но несмотря на всю важность этого мира, на нем так и не было создано серьезной инфраструктуры, и город-база ситхов с их академией по-прежнему оставались самыми крупными поселениями на всей планете. Но вот настал день, когда ее безмятежность и покой были потревожены появлением чужого корабля, неуправляемо упавшего на поверхность глубоко в дебрях Вечного леса.

Тихая, спокойная ночь опустилась в долину. Любой простой человек, побывавший здесь, мог бы назвать это время суток прекрасным и волшебным, но только не живущие здесь ситхи — их мировоззрение презирало такие понятия. Одна из многочисленных камер наблюдения скучно вращалась, осматривая открытую поляну перед главным зданием, а оператор мирно дремал в центре наблюдения, ибо эта ночь ничем не отличалась от тех других сотен ночей, что он провел здесь за 10 лет назначения.

Внезапно черная тень прошмыгнула перед камерой вверх и, расправив крылья на фоне полной луны, спикировала вниз, разбив объектив камеры одним ударом когтистой лапы. Серая птица с конусообразным клювом и волнистым гребнем на голове медленно спланировала вниз в глубь леса и мягко опустилась на плечо хозяина.

 — Отличная работа, Яр! — раздался из-под серого капюшона его тихий голос. Затем он поднял вверх руку и сделал какой-то жест. Из-за дерева в нескольких метрах сзади вынырнула тень второго человека в сером плаще и в мгновение ока очутилась рядом.

— Прятаться было необязательно, Лин-Рей — сектор чист, — произнес первый.

— В таком деле лишняя осторожность никогда не бывает лишней, учитель, — ответил второй. — Вы слишком полагаетесь на своего питомца.

В свете луны было видно, как первый хмыкнул и улыбнулся:

— Не забывай, если бы не он, ситхи давно бы уже нас выследили. Это чудо, что он выжил в катастрофе вместе с нами.

— Противоречите, учитель, вы же сами говорили, что совпадений не бывает, что происходит лишь по воле Силы, — подколол его Лин-Рей.

— Именно столь неожиданные проявления ее воли и называются чудесами, — увернулся он.

Лин-Рей промолчал. Несмотря на то, что он сам уже стал мастером, по-прежнему продолжал обращаться к Ардену как ученик. Привычка и давняя негласная традиция ордена делали свое дело: учитель всегда оставался таковым для своего ученика, на какие бы вершины он ни поднялся.

— Значит, это и есть их секретная база, с которой они совершают нападения на Республику? — задумчиво произнес Лин-Рей.

— Не только база, но и целая академия, — добавил мастер Арден. — А раз здесь академия, то и Дарт Вордес тоже. Похоже, все гораздо серьезнее, чем казалось на первый взгляд.

— Академии не строят на пустом месте, — согласился Лин-Рей.  — Значит, то возмущение в Силе, что мы чувствовали, было не беспочвенным — здесь действительно что-то есть.

— И мы непременно должны выяснить что это, возможно, мы даже найдем причину возросшего могущества ситхов.

— Арден, без применения Силы проникнуть туда нереально! — возмутился Лин-Рей.

— Даже самое ничтожное применение Силы сейчас смерти подобно, нас тут же почувствуют и обнаружат — это все равно, что выйти на центральную площадь и закричать: «Эй, привет, мы здесь!» — отрезал Арден. — Именно тут нам и поможет мой маленький друг.

Лин-Рей призадумался и помедлив спросил:

— Даже если мы сможем проникнуть внутрь, нам не дадут спокойно разгуливать по академии, а уж тем более убраться из нее.

— Не все так плохо, Лин-Рей, ты же чувствуешь, насколько мощная Сила находится на ее территории: стоит нам туда добраться и мы растворимся в этом потоке, и тогда даже Вортес не сможет обнаружить нас.

Лин-Рей нахмурился и явно был настроен скептически, но, взвесив все за и против, покачал головой и произнес:

— Ох, не нравится мне ваш замысел, учитель, это лишь в теории все выглядит просто. Но ничего лучше я, увы, предложить не могу. С другой стороны — терять нам все равно нечего!

— Вот и замечательно, — холодно сказал Арден, — приготовься. Яр — ты знаешь, что делать.

Птица чирикнула и взлетела. Через пару минут джедаи услышали раздраженный крик часового и выстрелы из бластера.

— Какого черта!? — пятеро охранников тут же сбежались на шум.

— Эта тварь изгадила мне костюм! — возмутился тот. Далее несколько минут с того направления доносилась лишь одна нецензурная брань. Джедаи тем временем, спрыгнув с выступавшей за стену ветви дерева, оказались на территории академии и скрылись в тени ближайшей постройки.

*                      *                      *

— Вы уверены, Дарт Зоран? — с присущим ему хладнокровием и неторопливостью спросил Темный Лорд.

— Да, владыка, разбившийся корвет определенно принадлежит Республике, — повторил его бывший ученик, а ныне полноправный Лорд ситхов.

— Как он мог попасть сюда? — в голосе Вортеса послышались нотки гнева.

— Из-за атаки пиратов, повелитель — они взяли корабль на абордаж и десантировались на борт. Как показали записи бортового компьютера, во время боя кто-то активировал гиперпривод корабля без предварительной подготовки, что вызвало перегрузку основных систем. В результате корабль, не пролетев и пары парсеков, вышел в нормальное пространство в произвольной точке, каковой и оказалась орбита Далина. Из-за перегрузки двигатель взорвался, что привело к неконтролируемому падению.

— Они могли успеть отослать сигнал о помощи? — Вортес оторвал спину от кресла и слегка подался вперед. Давно уже Зоран не наблюдал такую обеспокоенность в поведении своего учителя. Несмотря на 180 лет, прошедших с того дня, когда ими был открыт источник Силы на Далине, учитель практически не постарел. Благодаря подпитке чистой энергии жизни планеты, он выглядел старше пятидесяти стандартных лет, впрочем, они оба сохраняли молодость, как и всякий другой Лорд ситхов, что удостоился чести пройти сквозь источник, получив его энергию.

— Это было невозможно, повелитель: магна-импульс — первое оружие, которое применяют пираты при захвате кораблей. Вся их система связи была выведена из строя.

— Что ж, это приятная новость, — сказал Темный Лорд, вновь откидываясь в кресле. — Что с экипажем?

— Трудно сказать, — заколебался Зоран. — На корабле было много пиратов, сильно поврежденные останки не удается идентифицировать.

Дарт Вортес нахмурился:

— По-твоему, кто-то мог выжить?

— Вероятность этого ничтожно мала, но она существует, — сохраняя самообладание отвечал Зоран. — Грузовой отсек корабля был пуст — он раскрылся во время падения. Теоретически, кто-то мог находиться внутри хранившихся там контейнеров и выжить при падении в один из водоемов, каковых немало на пути следования корабля. Но, вновь повторюсь, шансы выжить при этом практически нулевые.

Темный Лорд призадумался и спустя полминуты произнес:

— У меня дурное предчувствие, Зоран, что-то здесь не так. Отправить людей на поиски груза, пусть обследуют все пространство на пути падения корабля! До тех пор, пока мы не обнаружим все контейнеры, нельзя быть уверенным, что в них кто-нибудь не спрятался. А пока будьте начеку!

Дарт Зоран понял, что разговор окончен.

— Слушаюсь, владыка! — кланяясь, произнес он, затем развернулся и покинул зал.

*                      *                      *

— Должен признаться, Лин-Рей, нам невероятно повезло, что раздевалка охраны оказалась рядом со входом, — обратился один солдат к другому  — оба они в охранном обмундировании ситхов как ни в чем ни бывало шли по коридору. Благодаря закрытым шлемам их бороды не бросались в глаза, потому джедаи были неотличимы от десятков других солдат сновавших в это время по базе туда-сюда.

— Только не говорите, что приписываете волю Силы к таким мелочам, сержант, — пошутил тот.

— В любом случае, времени теперь у нас больше, чем, если бы пришлось кого-нибудь убивать. Сейчас как раз начало новой смены, значит, в ближайшие 5-6 часов волноваться не о чем. Теперь, когда мы знаем, где находится центр исследований и отсек связи, пора действовать. Поступим так: я отправляюсь в лаборатории, а связь с Республикой на твоей совести.

— Да, сер! — по-армейски отчеканил тот. — Только один вопрос: что потом?

— Ты же прекрасно понимаешь, Лин-Рей — никаких «потом» не будет, — грустно ответил Арден. — Шансы выжить у нас ничтожны.

И хотя Лин-Рей прекрасно понимал учителя, его сердце отказывалось мириться с обреченностью.

— А все-таки, что, если?..

Арден лишь посмотрел на него сквозь темное стекло шлема, и Лин-Рей почувствовал на себе его по-отцовски грустный взгляд.

— Да пребудет с тобой Сила, — произнес учитель и свернул в коридор, ведущий к лабораториям.

Спустившись на третий ярус, он направился прямиком в исследовательский сектор. На его границе перед массивной дюростальной дверью молчаливо несли свой пост два охранника.

— Стой и назовись! — произнес один из них, увидев Ардена, и вскинул бластерную винтовку.

— Сержант Гордо Ван, 3-й взвод! — быстро ответил Арден. — У меня срочное сообщение от самого Лорда Вортеса.

— И почему он прислал простого солдата, а не Лорда ситхов, если дело важное? — охранники так и не опустили винтовок.

— Приказы Владыки не обсуждаются! В академию проникли посторонние, возможны диверсии, весь научный персонал необходимо эвакуировать в безопасное место так, чтобы не вызвать панику и не спугнуть лазутчиков.

— Я свяжусь с кем-нибудь из Лордов и проверю, — сказал один из них и снял с пояса коммуникатор.

— У нас нет времени на это, всех нужно срочно эвакуировать,  — произнес сержант, проводя рукой по воздуху. — Вы должны верить мне.

 Оба солдата внезапно замерли на краткий миг, а затем опустили оружие. К счастью, их разум оказался уязвим для силовых манипуляций.

— Хорошо, — сказал второй. — Мы постараемся закончить быстрее.

Тем временем Лин-Рей уже поднимался к входу в коммуникационный центр. Ему не повезло — с охраной беседовал один из Лордов ситхов, пришлось отвлечь их внимание, устроив замыкание в распределительном щите неподалеку. Как только проход освободился, Лин-Рей, не теряя времени пробежал внутрь, и сразу же ударил по кнопке пожарной тревоги. Завыла сирена и местный рабочий и охранный персонал оторвался от работы и, переговариваясь о возможных причинах тревоги, последовал к выходу. Джедай шел замыкающим и, как только последние люди покинули секцию, резко закрыл дверь и блокировал замок. Створки сомкнулись перед самым носом пробившегося сквозь толпу ситха.

— Отлично, пора слать весточку Республике.

Пока он вводил координаты и настраивал передатчик, гул пожарной сирены сменил рев сигнала боевой тревоги.

— Ну, вот, началось! — произнес Лин-Рей и нажал на кнопку передачи сигнала.

Теперь пора было убираться. В поисках путей отступления джедай посмотрел в окно, выходившее прямиком в гараж: десятью метрами ниже, мирно покачиваясь на силовой подвеске, стояли в ряд несколько бронетранспортеров. Как же мне везет, подумал он.

Сигнал тревоги застал второго мастера как раз в тот момент, когда он с десятком охранников грузил в лифт последнюю партию ученых. Не вовремя ты, Лин-Рей, подумал он и крикнул:

— Пошевеливайтесь, времени мало! — а затем обратился к солдатам. — Я проверю, не осталось ли кого.

Внезапно один из них вышел вперед и произнес:

— Я пойду с тобой.

Времени спорить не было и Арденн просто махнул рукой, приказывая следовать за собой. Как только они добежали до входа, сержант вдруг остановился.

— В чем дело? — спросил солдат.

— А в том, что наши пути здесь расходятся! — ответил Арден и толчком Силы отбросил того на добрый десяток метров.

— Джедай! Это джедай! Огонь! — внезапно осознали ситхи, но мастер уже успел заблокировать дверь.

Теперь можно было перевести дух и осмотреться. Дверь была толстой, и времени на ее вскрытие могло уйти немало, так что беспокоиться пока не о чем. Как он понял, Арден находился в центре обработки информации: сев за панель, активировал базу данных и занялся просмотром исследовательских записей. К счастью, в спешке ученые не успели ее выключить, и работать над взломом не пришлось. Файл за файлом, узнавая все больше про ужасные эксперименты ситхов над живыми организмами, он все сильнее убеждался в колоссальной значимости этой базы и всего, что на ней находилось. И все чаще в записях ему попадалось одно и то же слово: «Источник». Арден послал запрос в базу данных и испытал легкий шок, когда информация была выведена на экран. Он наконец-то нашел объяснение увеличившихся возможностей ситхов и их долголетию. Джедай взял один из чистых инфокристаллов и начал запись данных, а пока она шла, он вошел в раздел «Объекты экспериментов», там его поджидал очередной сюрприз. Все образцы были либо мертвы, либо уничтожены; все кроме одного — одного из первых, что попал сюда еще до окончания строительства академии, целых 180 лет назад. Он был по-прежнему жив и находился здесь. Мастер-джедай встал и подошел к шкафчику с архивным номером образца, открыл его и обнаружил там небольшой грубый нож, по-видимому, выточенный из листового металла — похоже, это было все, что осталось от его личных вещей.

Тут внимание Ардена отвлек дребезжащий звук, что раздавался со стороны правой стены и с каждой секундой нарастал — он быстро спрятал нож в карман. Внезапно она взорвалась внутрь, словно кто-то подложил снаружи взрывчатку. Мастер нырнул за панель и выхватил световой меч, но воспользоваться им ему не довелось.

— Арден! Учитель! Это я — Лин-Рей! — раздался голос среди шума падающих осколков.

Тот выглянул из укрытия и увидел, что дыра в стене пробита бронетранспортером, а из кабины на него смотрит его бывший ученик.

— Скорее, учитель! — позвал он.

— Нет, Лин-Рей, обстоятельства изменились — мы должны забрать кое-что. Это очень важно.

— Но, учитель, завал, что я устроил, они разнесут парой ракет! У нас нет времени! — возмутился тот.

— Потому торопись! — с этими словами мастер нажал на кнопку, открывающую дверь в следующий отсек, и нырнул внутрь, не обращая внимания на убеждения Лин-Рея. Тому ничего не оставалось, кроме как последовать за ним.

— Что это? — спросил он, когда джедаи оказались у анабиозной капсулы с цифрой 1.

— Первый удачный эксперимент ситхов на пути достижения бессмертия, — ответил Арден и открыл камеру. Увидев то, а вернее, того, кто там находился, они не могли скрыть своего удивления. Маленькое зеленое существо с большими глазами и длинными растопыренными заостренными ушами тихо плавало в криолите и, казалось, никак не реагировало на присутствие людей. Ростом оно было около сорока сантиметров, на голове росли негустые каштановые волосы, а одето оно было в эластичный комбинезон. На ногах же обуви не оказалось, а пальцев на всех конечностях обнаружилось по три. И вдруг оно открыло глаза.

— Минч, — позвал Арден, — тебя ведь Минч зовут?

Существо не шевелилось.

— Мы — рыцари-джедаи, — вновь попытался он. — Я — Арден Галар, а это — Лин-Рей Каэл. Мы освободим тебя.

— Бесполезно, учитель, этому бедному существу не помочь, — от издевательств ситхов оно вероятно сошло с ума.

— Если бы это было так, его бы давно уничтожили, как и всех остальных, а он, между прочим, содержится здесь уже 180 лет.

— Но такие маленькие существа не живут столь долго даже в анабиозе, — поразился Лин-Рей, — если, конечно, не…

— Да, именно! — подтвердил Арденн его предположение. — Генетическая структура этого существа была изменена с помощью воздействия Силы!

— Так это не иллюзия? От него действительно исходят такие мощные потоки Силы!

— Поверь, Лин-Рей, я удивлен не меньше твоего: подобной энергетикой не обладает никто из наших! Это существо представляет огромную ценность, потому мы просто обязаны взять его с собой.

— Да, учитель! — согласился он, — Но что за колоссальная энергия могла совершить такое?

— Объясню по дороге, — и, подхватив Минча, они забрались в бронетранспортер.

— Стоп, а ты знаешь, где здесь выход? — поинтересовался Арден Галар. Лин-Рей дерзко улыбнулся и ответил:

— Не стоит беспокоиться — сейчас сделаем.

*                      *                      *

Штурмовик Дарта Зорана летел на полной скорости. Только что его поисковая группа обнаружила в дебрях лесов один из транспортных контейнеров с разбившегося корабля, оборудованный устройствами торможения для сброса грузов с высоты. При обследовании он почувствовал присутствие внутри ауры того, что ситхи ненавидели больше всего на свете — светлой стороны Силы. Эту неприятную, но очень важную новость он отослал на базу немедленно, а в ответ пришло еще более неприятное известие — что джедаи уже там и вдобавок устроили диверсию. И теперь Зоран на всех парах мчался обратно в академию лишь с одной мыслью в голове: остановить наглецов и заставить их пожалеть о содеянном. Но внезапно его размышления об ужасных муках, которым он подвергнет джедаев когда доберется до них, были прерваны сигналом вызова:

— Дарт Зоран, прием, — прозвучал голос оператора.

— Зоран на связи.

— С вами желает говорить Лорд Вортес.

— Соединяйте! — гневно выпалил он, не отрываясь от управления.

— Дарт Зоран, — обратился к нему Темный Лорд, мы гоним этих джедайских псов в твоем направлении. Они украли бронетранспортер и прорываются к выходу, как только появятся снаружи — накрой их бомбами!

— Будет сделано, повелитель! Они не уйдут! — ответил он. — Но флот Республики наверняка уже в пути. С нашими нынешними силами у нас нет шансов.

— Не беспокойся об этом, — все также хладнокровно ответил Вортес. — Подкрепление уже вызвано и, кроме того, — лицо Темного Владыки тронула хищная улыбка, — никакой флот не устоит против мощи целой планеты.

— Я все понял, мой лорд, я прибуду к источнику, как только разберусь с джедаями, — и отключил связь.

Тем временем вдали появился силуэт академии и Зоран сбросил скорость. Как раз в тот момент, когда он делал круг над комплексом часть стены у подножья здания разлетелась от взрыва и на открытый воздух вырвался небольшой десантный транспорт и на полном ходу устремился в лес.

— Теперь вы мои, ребята! — злобно процедил Зоран, заходя на очередной вираж и открывая огонь.

Он вновь и вновь поливал землю из бластеров и выпускал ракеты, но шустрая машина умело маневрировала, избегая попаданий и заставляя ситха вхолостую расходовать боеприпасы, — сразу было видно, что так ее вести может лишь джедай. Но и Дарт Зоран не был простым человеком, и уже через несколько секунд после начала обстрела один снаряд почти достал жертву: взрывом ховеркар подбросило и перевернуло несколько раз.

— Теперь вы мои! — закричал ситх, готовясь к новому заходу.  — Я сотру вас в пыль!

Тем временем кабина бронетранспортера открылась и две человеческие фигуры бросились к лесу.

— Не уйдете! — прошипел Зоран, выпуская очередной залп.

Боекомплект машины лишь усилил взрыв и тут произошло неожиданное: земля в том месте растрескалась и начала падать внутрь бездны. Успеть было невозможно даже джедаям, и оба человека внизу рухнули в пропасть вместе с небольшим островком земли, на котором находились в тот момент.

— С джедаями покончено, Владыка! — гордо сообщил Зоран.

— Идиот! — раздался в ответ гневный голос. — В этой пещере источник!

— Не волнуйтесь, учитель, — попытался успокоить его тот, — они вряд ли могли выжить после такого падения.

— Быстро спускайся туда и убедись в этом! Я скоро буду! — приказал Вортес и разорвал связь.

*                      *                      *

— Лин-Рей, компенсация Силы! — крикнул ему Арден Галар. И оба джедая сосредоточились на выравнивании падающего клочка земли, на котором стояли, в горизонтальном положении. А за мгновение до удара об пол пещеры они оттолкнулись от него и прыгнули вверх — островок разбился в пыль, но джедаи спокойно приземлились на ноги. Переведя дух, Лин-Рей от радости рассмеялся:

— Компенсация Силы, говорите? — он поднялся и отряхнулся. — Я бы в жизни так быстро не додумался. Так мы упали не со всей высоты, а лишь с уровня прыжка.

— Понимание приходит с опытом, мой бывший падаван, — между прочим ответил Арден и опустил на землю все также неподвижного хайода. Его глаза были по-прежнему обращены в никуда и во время всех этих происшествий он так ни разу и не вышел из состояния транса. Было такое ощущение, что он не только не чувствует, но даже и не видит, что происходит вокруг.

— Учитель, что это? — внезапно позвал его Лин-Рей.

Арден обернулся и увидел в полусотне метров высокий столб яркого белого света, уходящего из пола прямо к потолку. Небольшую площадку, на которой они находились, окружал каскад руин древнего города, но того здания, что когда-то скрывало в себе источник, уже не было. Вместо него он был заключен в массивный алтарь, вокруг которого в радиусе 30-ти метров величественно стояли высокие статуи древних Темных Лордов, высеченные из темного камня, согласно древним традициям ордена. Фридон Надд, Марка Рагнос, Нага Садоу, Экзар Кун, Дарт Ревен и Дарт Трея — лишь некоторых из многих сумели распознать джедаи, личности остальных изваяний были им неизвестны.

— Похоже, это ответ на все твои вопросы, Лин-Рей, — сказал Арден Галар.

— И пречистой Силы поток струится в небеса сквозь твердь земную, и невиданную мощь дает он тем, кто сердцем чист и силен духом, — процитировал Лин-Рей Каэл легенду о «Долине джедаев».

— Нет! — оборвал его учитель. — Ты ошибаешься, это не она: в легенде у планеты совсем другой облик. Это не та самая долина, но… нечто подобное.

— Тогда что же это, по-вашему? — удивился Лин-Рей.

— Во вселенной все взаимосвязано, эквивалентно и стремится к балансу, Лин, — Арден медленно начал двигаться к центру комплекса. — Если есть тьма, значит, есть и свет. Если есть порядок, значит, есть и хаос. Если идет война, то когда-нибудь наступит мир. Если есть джедай, то должен быть и ситх, а если где-то существует «Долина джедаев», то это…

— «Долина ситхов»… — пораженно прошептал Лин-Рей — он и представить себе не мог, что когда-нибудь столкнется с чем-то подобным. Ему казалось, будто они с учителем стали героями древней легенды, в правдивость которой многие даже не верили.

— В хрониках Коррибана говорится, что раса насекомых-ситхов когда-то путешествовала к звездам, — продолжал Арден Галар. — Без сомнения, они бывали на этой планете и именно здесь получили свою Силу, пройдя сквозь этот источник, — в местных руинах их архитектурный стиль налицо — и лишь много лет спустя поделились этими знаниями с джедаями-ренегатами. Но одного я только понять не могу: почему они покинули это место?

— Потому что оно их убивало! — прогремел в пустоте зловещий голос. — Ибо они были слишком слабы, глупы и трусливы, чтобы решиться взять под контроль всю мощь этого источника.

Из Ирака на свет алтаря выплыли две фигуры в черных плащах с покрытыми капюшоном головами.

— Ибо оказались не готовы пожертвовать тем, что требовала от них темная сторона, продолжал все тот же голос. — Она многое им давала, но забирала еще больше, она наделяла их силой, но лишала жизней. Они быстро старели и умирали, не в силах понять причину, и, в конце концов, решили покинуть Далин и забыть о нем, вычеркнув любые упоминания об этом мире из своих хроник.

И вот одна из фигур отбросила капюшон назад, явив джедаям столь печально знакомое по частым военным совещаниям обезображенное татуировками лицо Темного Лорда ситхов Дарта Вортеса.

— Лишь многие столетия спустя, они сумели разработать технику контроля над темной стороной, но к тому времени планета была уже безвозвратно утеряна, — завершил свой рассказ ситх.

— Это невозможно, — выступил вперед Лин-Рей Каэл, — в этом источнике нет присутствия темной энергии!

— Ты совершенно прав, джедай, — подал голос второй ситх, — темной энергии в нем нет, ровно как и светлой. Источник лишь излучает Силу, а сторону создают устремления тех, кто ее касается.

— Ты, вероятно, Зоран? — спросил Арден.

— Ты так говоришь, словно тебе не все равно, от чьих рук принять смерть.

— Ну, джедаи, — засмеялся Вортес, — и что вы теперь делать будете?

— А что будешь делать ты, когда сюда прибудут силы Республики? — парировал Арден.

— Их ожидает большой сюрприз, ибо по прибытию на место они здесь ничего не найдут, кроме астероидного поля, — спокойно ответил Вортес. — Мощь этого источника позволит спрятать не только саму планету, но и весь флот на ее орбите. А как только ваш флот начнет уходить, наши корабли его атакуют прямо с тыла и превратят в космический мусор. Но вы этого уже не увидите!

— Арден, ты думаешь, такое правда возможно? — спросил Лин-Рей, не веря своим ушам.

— Сомневаюсь, что он блефует, — ответил учитель, а сам тем временем лихорадочно перебирал в уме все возможные варианты выхода и этой сложной ситуации.

— Итак, есть идеи? — Лин-Рей явно начинал нервничать. — Какой-нибудь безумный план был бы сейчас очень кстати.

Арден еще раз осмотрел всю площадку.

— Дело дрянь, Лин: с полсотни вооруженных до зубов пехотинцев вокруг и два сверхсильных ситха, под завязку накачанные энергией источника, в придачу. И это наверняка еще не все.

— Не очень-то оптимистично, Арден, я ожидал услышать нечто более обнадеживающее.

— Брось, мы ведь оба знали, чем все это кончится с самого начала, — его голос приобрел фаталистический оттенок. — Продать свои жизни подороже — это все, что нам остается.

— Дарт Вортес? — спросил Лин-Рей.

— Его нужно уничтожить прежде всего, — решил Арден. — Как истинный Темный Лорд он вряд ли мог позволить кому-то еще, кроме себя, овладеть контролем над источником.

— Итак, джедаи, — оборвал их голос Вортеса, — вы готовы стать едиными с Силой?

— Владыка, позвольте мне! — обратился Зоран.

— Нет, — резко возразил Темный Лорд, — Я сам! Такое удовольствие выпадает редко, а я давно уже не убивал двух мастеров сразу.

И активировав свой алый клинок, он уверенно двинулся на них. Лицо Ардена на краткий миг озарила надежда.

— Амбиции — главный враг ситхов, — сообщил он Лин-Рею, словно тот был зеленым новичком. — У нас есть шанс. Убить его нужно любой ценой, Лин, пришло время доказать, что ты не зря получил ранг мастера.

Арден включил синий меч и принял боевую стойку, Лин-Рей отошел в сторону на пару метров и аналогично привел в действие оба своих оружия с зелеными лучами. Подойдя на приемлемую дистанцию, Темный Лорд с яростным пламенем в глазах ринулся на них. Схватка началась.

Джедаи действовали точно по классической схеме боя два на одного: первый непрерывно атаковал врага, затем резко уходил в сторону и на его месте тут же появлялся второй, продолжая интенсивное наступление, в то время как первый заходил сбоку, выводя тем самым врага из равновесия и заставляя его поочередно сражаться то на один, то на два фронта. Но все, казалось, было бесполезно. Вортес двигался столь быстро и грациозно, что с легкостью отражал все удары, постоянно перемещался, уходя с вектора атаки, ослабляя тем самым натиск, и вынуждая джедаев мешать друг другу, а когда его все-таки прижимали — совершал дальний прыжок, и все приходилось начинать сначала. И все это время его лицо не покидала хищная и зловещая улыбка — он словно игрался с ними. Но вот в момент очередного прыжка Лин-Рей выбрал удобный момент и последовал за ним, увидев это, Вортес парировал первый выпад соперника прямо на лету, а едва коснувшись земли — второй. Расчет джедая оказался верным: ситху потребовалось больше концентрации для выполнения этих приемов, и на пару мгновений другой враг пропал из его поля зрения. А как только он, приземлившись и не успев восстановить равновесие, отразил второй удар Лин-Рея, Арден Галар вдруг вынырнул из-под его меча и рубанул горизонтально.

Дарт Вортес резко прогнулся и оттолкнулся от земли, но вместо того, чтобы вновь подпрыгнуть, он, вопреки всем законам физики, мгновенно даже не отлетел, а отплыл назад на 5 метров, словно паря в нескольких сантиметрах над поверхностью, по пути успел выровняться и остановился. Затем ситх наклонил голову и провел рукой по разрезанной световым мечем одежде на груди, после чего вдруг громко захохотал.

— Браво, мастер, браво! Вы меня почти достали! Убить вас будет гораздо приятнее, чем я думал!

— Не очень-то помог тебе твой источник, Владыка! — заявил Лин-Рей с нахальством юного падавана, но Владыку эти слова ничуть не смутили.

— Дурак! — рявкнул Вортес и толкнул речь в лучших, давно уже вышедших из моды, традициях главных злодеев. — До сих пор я лишь развлекался с вами! Но теперь — все! Игры закончились! Пришло время вашей смерти!

Однако джедаям было не до шуток — шутить-то как раз их враг и не собирался. Темный Лорд, сжимая оружие обеими руками, поднял его перед собой вертикально вверх и закрыл глаза. Внезапно свет источника немного померк, почва под ногами завибрировала, а вокруг Вортеса поднялся вихрь. Его меч стал увеличиваться в размерах, разгораясь все ярче и ярче, пока не достиг трех метров в длину. И в этот миг он поднял веки, но вместо глаз в глазницах горели словно два желтых куска неостывшей лавы, без всяких намеков на зрачки и роговицу. Джедаи даже удивиться не успели, как ситх атаковал, и не просто атаковал: в мгновение ока он очутился возле них, словно телепортировавшись, и ударил. Все произошло с такой бешеной скоростью, что нечего было и думать про уход от удара. Единственным шансом была только блокировка и джедаи выполнили ее одновременно. Взрыв, словно гром от молнии, вспышка света и они отлетели назад на несколько метров, упав на спины, кисти их рук покрылись обгоревшей кожей. Два меча из трех вышли из строя, а единственное уцелевшее оружие Лин-Рея откатилось к подножью одной из статуй.

Ни Арден Галар, ни Лин-Рей Каэл не могли поверить в случившееся. Да, они знали об особом эффекте красных кристаллов ситхов, позволявшем при ударе вызывать перегрузки в электрических цепях вражеских световых мечей, но такое всегда ограничивалось лишь простым отключением оружия, но никак не взрывом, да и действовало это лишь против некачественных конструкций. Никто и представить себе не мог, что мощность клинка можно увеличить настолько с помощью одной лишь силы.

Вортес ликовал. Он медленным шагом приблизился к поверженным джедаям и занес меч для фатального удара, но внезапно развернулся и отбил им большой камень, брошенный в него кем-то сбоку.

— Людей этих в покое ты оставь! — раздался чей-то приглушенный голос.

Вортес посмотрел в направлении источника звука и, увидев его обладателя, дико рассмеялся.

— Воистину, милосердие джедаев не знает границ, раз уж они соизволили рисковать своими жизнями ради такого ничтожества, как ты, Минч.

— Мне все равно, кто они. Впервые за много лет встретил я тех, в чьих душах не было тьмы, как в твоей. Не позволю теперь их убить тебе я,  — и в его руках зажегся второй меч Лин-Рея.

— Глупая гизка! — высокомерно сказал Вортес. — Неужто ты нападать собрался?

— Забываешь ты, что я также силу источника получил. Забываешь ты, что пытался сделать меня одним из вас. Хотел ненавидеть меня ты заставить — сородичей моих убивал у меня на глазах, страшной боли и страданиям подвергал, Силу использовать заставлял. Сколько раз я тебя о смерти молил, но не слышал ты — теперь я тебя слушать не стану! Добро в людях этих надежду подарило мне, буду защищать их я от тебя!

— Ничтожество! — прошипел Вортес, полностью забыв о джедаях,  — придется показать тебе твое место!

Издав протяжный крик, Минч со скоростью, не уступающей человеческому бегуну, ринулся вперед, занеся меч над головой. Оружие в два с лишним раза было длиннее его, из-за чего хайода со стороны выглядел комично и несерьезно, но Минча его внешний вид сейчас не волновал. Вортес же спокойно стоял и ждал, чтобы сокрушить наглеца одним ударом, но, к его неожиданности, все случилось иначе. Внезапно за два метра до врага Минч бросил оружие прямо ему в лицо — ситх отбил его мгновенно. Но именно этого и добивался маленький защитник: использовав ускорение, как и сам Вортес перед сокрушением джедаев, он внезапно оказался у самых ног Темного Лорда в тот самый момент, когда ситх отбивал брошенный им меч. В руке хайода сверкнула сталь.

— Повелитель! — в ужасе закричал Зоран, но было поздно.

Дарт Вортес не мог нанести два удара в двух направлениях сразу и Минч, подпрыгнув на высоту вражеской груди, вонзил материнский нож, тайком украденный у Ардена Галара еще в транспортере, ему прямо в грудь. Ситх открыл рот в беззвучном крике, а Минч, глядя в его безумные от шока глаза, произнес:

— И уроков твоих не забыл я! — и, оттолкнувшись ногами, отскочил назад на пару метров.

— Ложись! — крикнул Арденн, и через секунду тело Повелителя Тьмы разорвало в яркой вспышке синего света освободившихся потоков Силы.

— Лин-Рей — это наш шанс! Бежим! — и оба джедая резко рванули к краю площадки, подхватив по дороге и Минча.

— Огонь! Убить, убить их! — закричал замешкавшийся от шока Зоран, но джедаи уже скрылись за обломками рухнувшего свода пещеры.

— Минч, не знаю как, но то, что ты сделал — просто невероятно! — Арден не удержался от похвалы.

— Не время для этого сейчас, о спасении думать должны мы, — ответил хайода.

— У нас один меч на двоих и никакого другого оружия, — Лин-Рей отряхнул осколки камней с волос, — шансы нулевые, надо уходить вглубь руин. Так мы выиграем время.

— Для чего? — спросил Минч, и тут же всю пещеру сотрясло.

— Это ответ на твой вопрос, мой маленький друг — силы Республики здесь! — Арденн выглянул из-за укрытия. — Эй, они остановились.

— Джедаи! — яростно закричал Дарт Зоран. — Вы убили нашего владыку и дорого заплатите за это! Теперь вы и ваш хваленый флот узрите истинное могущество темной стороны Силы этой планеты. Я, Дарт Зоран, сокрушу вас мощью Долины ситхов! — и с этими словами он нырнул внутрь источника.

Столб энергии вспыхнул, озарив пещеру ослепительным светом, и в следующий миг все вокруг затряслось еще сильнее: руины стали рассыпаться, пол под ногами трескаться, куски потолка падали на пол, а величественные статуи Темных Лордов обрушились.

— Арден! — вдруг радостно крикнул Лин-Рей, — корабль Зорана вон там! Теперь его видно — это наш шанс!

— Вперед! — и все трое ринулись к спасению. Никто и не думал им мешать, ибо вокруг царил хаос — все теперь заботились лишь о спасении собственных жизней. Так что корабль спокойно вылетел через отверстие в потолке и стал набирать высоту.

— Во имя Великой Силы, учитель, что происходит?! — испуганно проговорил Лин-Рей, когда корабль поднялся в верхние слои атмосферы.

— Невероятно! — Арден был шокирован не меньше. — Вся планета трещит по швам! Похоже, Зоран оказался не способен совладать с силой источника  — она вышла из-под контроля и теперь разрывает Далин на части.

И тут джедаи вспомнили про Минча: маленький хайода, прижавшись к стеклу кабины, с полными ужаса и слез глазами молча смотрел на гибель своей родины. Арден мягко протянул к нему руку, отвернул голову от страшной картины и заглянул в лицо.

— Не надо, друг мой, не смотри — тебе лишь больнее будет.

— Прошу вас, покиньте это место скорее, — ответил Минч, опустив голову, после чего спрыгнул на пол и скрылся в дальнем углу кабины. Весь оставшийся путь до корабля Республики они провели молча. И хотя и Арден и Лин-Рей ощущали всю боль Минча, помочь ему, увы, было не в их силах.

*                      *                      *

Лин-Рей вошел в комнату и застал своего ученика любующимся на закат Коррусканта. Услышав шаги, тот обернулся.

— Все кончено, Минч, Руссан пал, ситхов больше нет! — громко, но без пафоса сказал мастер-джедай.

— Не думал я, что все так скоро случится, — Минч замолчал на какое-то время и Лин-Рей с грустью отметил, что даже эта новость не принесла его другу облегчения. С тех пор, как он прибыл на Коррускант, прошел курс лечения и начал свое обучение на джедая, в его глазах ни разу не появлялись даже намеки на радость. Хотя, учитывая, через что он прошел, Минча можно было понять.

— Странно это, — наконец вновь заговорил он, — зло уничтожено, но совсем не стало легче мне.

— Так и должно быть, — Лин-Рей подошел и стал рядом, — месть не может вернуть утраченного, она лишь порождает ненависть, которая медленно отравляет и убивает душу.

— Ради того, чтобы наказать зло, я захотел стать джедаем, — грустно продолжил Минч, — но, увы, по велению Силы цель моей жизни была достигнута гораздо раньше, чем я сумел внести свой вклад в эту борьбу.

— Ты говорил, что хочешь остаться с нами и помочь в борьбе с ситхами. Мы с радостью тебя приняли, но ситхи уже уничтожены, а ты даже обучаться толком не начал Я понимаю, как тебе сейчас горько.

— И что же мне теперь делать?

— Ты способный ученик, Минч, и когда-нибудь можешь стать великим джедаем, но я не имею права приказывать тебе как поступить дальше. Теперь тебя здесь больше ничего не держит, ты — свободен. И если захочешь покинуть нас, мы не сможем тебя задерживать.

— Нет, учитель, я так поступить не могу, — ответил он, — не свободен я. Слишком много зла довелось увидеть мне за все это время: муки, страдания, гибель родины — не хочу я, чтобы кто-либо в галактике пережил подобное. И хотя нет адептов тьмы более, зла в мире много еще осталось. Принял решение я — с вами остаться хочу, чтобы бороться и дальше с ним.

Лин-Рей улыбнулся.

— Слова, достойные истинного джедая, Минч.

— Нет, учитель, — внезапно возразил он, — Минч жил лишь ради того, чтобы конец ситхов увидеть. Теперь, когда их нет, Минчу тоже пришло время уйти.

— Понимаю, — кивнул Лин-Рей, — новое имя нужно тебе. Каким же оно будет?

— В память о народе моем погибшем, за имя свое название его я возьму. Теперь, все, что было до дня сегодняшнего, не имеет значения — все годы эти я навеки из памяти своей изгоняю, ибо обычай хайода гласит: «С новым именем начинается новая жизнь, новое имя — рождение заново». Учитель, прошу вас, произнесите его.

Лин-Рей поднялся во весь рост и торжественно сказал:

— Нельзя брать себе имя тех, кто трагически погиб, как твои сородичи. Как твой учитель, я беру право немного изменить его. Сегодня Минч умер, сегодня родился ты! Отныне и впредь, твое имя будет — Йода!

— Йода, — тихо произнес вновь рожденный. — Спасибо, учитель.

Лин-Рей Каэл стал перед ним на одно колено и, положив обе руки на его маленькие плечи, посмотрел будущему великому мастеру в глаза.

— Йода, я рад, что ты с нами.

9
ВСЕГО ГОЛОСОВ
6
Новый номер
В ПРОДАЖЕ С
24 ноября 2015
ноябрь октябрь
МФ Опрос
[последний опрос] Что вы делаете на этом старом сайте?
наши издания

Mobi.ru - экспертный сайт о цифровой технике
www.Mobi.ru

Сайт журнала «Мир фантастики» — крупнейшего периодического издания в России, посвященного фэнтези и фантастике во всех проявлениях.

© 1997-2013 ООО «Игромедиа».
Воспроизведение материалов с данного сайта возможно с разрешения редакции Сайт оптимизирован под разрешение 1024х768.
Поиск Войти Зарегистрироваться